美国蓝色起源公司的“新谢泼德”飞船于20日完成首次载人太空试飞。世界首富、公司创始人、亚马逊公司前首席执行官杰夫贝索斯亲自参与此次试飞。“新谢泼德”飞船从美国得克萨斯州西部一处发射场升空,由运载火箭送至距地面约100千米处的地球亚轨道。随后飞行器与火箭分离,飞行器自主飞行数分钟,其太空舱进入失重状态。在超过卡门线,并到达距地约107千米的最高点后,飞行器开始降落,在降落伞缓冲下顺利返回地面。整个飞行持续约10分30秒。这是“新谢泼德”飞行器第16次太空试飞,也是首次载人飞行。该飞行器此次共运载4人,除贝索斯外,另外3人分别是贝索斯的弟弟马克、美国前女飞行员沃利芬克以及蓝色起源公司接待的首位付费太空游客——荷兰男子奥利弗德门。

除蓝色起源公司外,美国太空探索技术公司、英国太空旅游公司维珍银河等多家私企也在积极开发飞行器,抢占商业太空旅游先机。本月11日晚间,维珍银河公司的“团结”号太空船从新墨西哥州成功满员试飞,71岁的创始人布兰森也亲自参与 。维珍银河达到了86KM高度轨道,遗憾的是该高度并未超过卡门线。维珍银河的最终目标是在世界各地建立太空港,而不仅仅是在新墨西哥州。他表示:“在每个太空港,我们每年将进行大约400次飞行。” 在资本市场角度,维珍银河本就在美股上市,随着布兰森的“上天”,其股价表现却大跌,一方面是在股票市场利好兑现的表现,另一方面也表明市场对于其未来长期发展诡异的看法。

两家公司在技术路线上有所不同。蓝色起源采用了可回收一级火箭,飞船降落伞减速,离地反推缓冲的技术,这一整套是比较标准的航天技术。而维珍银河采用了基于普通飞行器搭载的发射方式,在落地时也是类似于飞机落地,这一整套更多的是航空技术。对比而言,蓝色起源的技术含量相对更高,而维珍银河的成本更低。选择航空路线也与维珍本身就是航空公司的背景有关。维珍银河其票价不过25万美金,而蓝色起源也号称票价不超过30万美元,但是基于航天路线的燃料消耗,一般会认为蓝色起源的成本要更高。因此目前来看维珍银行的方案应该会更具有可实施性和性价比。从安全性上来讲,由于两种方案都未经过长期验证,其危险性要远远大于民航客机,而且一旦发生故障,后果是致命的,因此对于其潜在的想体验太空之旅的富豪客户来讲,值不值得冒这个风险是值得商榷的。从两个公司老板都亲自上阵来看,虽然如此,其安全性也在可努力范围内做到了最高,这一点是值得尊敬的。

笔者认为,这种近地太空之旅体验的本质是失重和外太空高分辨率视角,猜测如果有一种商业模式是,发射一个高清全景摄像头上天,再配合水中的环绕高清屏幕,其实是可以模拟这种感觉。不排除此设想可能成为一种更安全且受众更大的商业模式,在这一点上欢迎大家一起来探索合作。

在这个热门领域,中国也提交了自己的答案。同样在7月,我国亚轨道重复使用运载器飞行演示验证项目首飞取得圆满成功。近期,还在媒体留下“过于先进,不便展示”的美谈。早在2020年,中国航天科技集团公司就宣布了可重复使用的太空运输系统的计划。项目将涉及建造一系列航天器,它们像普通飞机一样起飞和降落,但通过在亚轨道高度飞行至少五倍音速,可以在一小时内到达地球的任何角落。由这些飞机组成的网络将比传统火箭更便宜,因为它们更容易维护,准备时间更短。此外,国内的商业航天民营巨头们也在准备中国版本的蓝色起源方案,相信在不久的将来,我们会很快看到这一幕。

对于商业航天巨头SpaceX,笔者相信马斯克能够做到类似维珍和蓝色起源的太空体验旅行,但是目前这个业务方向显然不是spaceX的重点任务,其目标是更为扎实的入轨运输和星际运输,即使是载人的龙飞船也是更针对于运送航天员至空间站这类任务。

因此综合考虑,未来的太空体验更会是亚轨道载人运输的附带体验,就好比在民航飞行中,乘客虽然没有购买8000米天空体验,但是实际在从城市到城市的旅途也同样得到了高空视角的体验。最终能够落地的商业模式一方面是要降低成本,另一方面要同时满足尽量多的诉求,最后还得安全。从这个角度来看2021年的7月对于近地太空之旅虽然是个美好的开始,但是未来要走的路还很长。

(作者系北京航天航空大学工学博士,资深科技投资人)

(作者:胡星 )